The lifecycle of cooperation: the first step
How can technology help with trust? Trust makes it significantly easier to cooperate and collaborate which is beneficial for everyone involved. This article sheds light on how simple game-theoretical experiments point to the importance of making it easy to take the first collaborative step, and this is where technology can help.
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In his groundbreaking work The Evolution of Cooperation, Robert Axelrod analysed how cooperation can get started, evolve, and remain stable in different situations. He even looked into the very dramatic case of "live and let live" which happened in the trench warfare of the western front in World War I. Frontline soldiers refrained from killing if it was reciprocated by the soldiers on the other side. Neglecting orders from high command, soldiers did not bomb new ration wagons and water carts arriving behind the enemy's trenches. How could cooperation emerge in such a cruel and inhumane environment? The logic was simple and intuitive: if you do not bomb your enemy while they are drawing their rations, they will not do so either. Given the static nature of trench warfare, the same small units faced each other for an extended period of time. Even without explicit communication, repetition and reciprocity led to cooperation in the most cruel situation we could imagine. 

A game theorist would call the soldiers’ strategy tit for tat. As Axelrod has also shown, tit for tat is the most successful strategy in a repeated Prisoner's Dilemma (PD) game. In order to prove that, he ran two tournaments where the smartest people on the planet could submit strategies to play a repeated PD game against tit for tat. The result: the simple strategy tit for tat won against the most sophisticated and most complicated strategies. One reason is that tit for tat always starts with a cooperative act by one party which then can be reciprocated by the other party leading to a fruitful development of cooperation, benefiting all stakeholders. This positive cycle of reciprocal cooperation can only start with a single individual willing to make the first step. In certain environments, this first step might be very expensive and difficult to make. For example, firms are reluctant to start data cooperation with other firms because they fear that sensitive data might be exposed.

Getting off to a good start with tech

A new technological paradigm is currently moving from research to application, enabling new ways of data sharing. For example, with secure multiparty computing, parties can jointly run an operation over their information while keeping those inputs private. Imagine companies sharing their logistics data without the risk of exposing sensitive data - still able to find synergies, to realize efficiency gains and to reduce emissions. Privacy preserving technology ensures that data does not need to be exchanged in clear text, eliminating the possibility of data abuse.

Stylised lifecycle of cooperation

At the beginning,when participants do not have a trustful relationship yet, technology enables them to make the first cooperative move at very low costs. Privacy preserving technology significantly reduces the entry costs for and the risks of data collaboration. After a while, governance and trust can take over and reduce the need for technology in order to enhance the prosperity of data sharing.

Cooperation in practice

For example, the SINE benchmarking tool START was used by the Climatech startup Cozero to let companies share and compare emission data confidentially. Without revealing any sensitive data, the companies could understand how much carbon they should be saving in comparison to their peers. With this insight, they find it easier to speak to peers and start reducing their emissions collaboratively, for example by sharing good practices. This could be done directly or anonymously, e.g. by collating good practice and publishing without naming the contributor. Once firms trust that others will also contribute, they are more likely to share insights that are likely to be useful for others without a strong need for technological support.

Different models and experiments in evolutionary game theory have shown that in a repeated PD setting, cooperating groups outperform non-cooperating groups, learn about the benefits of cooperation and slowly replace them. 

Cooperation can flourish as soon as someone makes a start. We believe that technology can help us to make the first step and to get a more cooperative economy off the ground. 

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July 2020
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